¿Qué es la lluvia ácida y por qué se produce?

En esta ocasión vamos a hablar sobre la famosa o conocida “lluvia ácida”. Repasaremos como se forma químicamente, cuáles son sus causas principales y qué efectos produce; además de comentar algunas posibles soluciones para combatirla.

lluvia acidaLa quema de combustibles fósiles provocada por fábricas, automóviles o centrales térmicas; provoca la emisión de sustancias contaminantes a la atmósfera. Los gases que generan la lluvia ácida son el dióxido de azufre (SO2) y  óxidos de nitrógeno (NOx), los cuales, reaccionan con la humedad del aire y forman ácido sulfúrico (H2SO4) y ácido nítrico (HNO3) respectivamente. Éstos ácidos se asientan en las nubes y precipitan constituyendo la lluvia ácida. El agua de lluvia limpia es ligeramente ácida (con un pH de 5-6) ya que el CO2 existe de forma natural en el aire y se disuelve dando lugar al ácido carbónico (H2CO3). Hablamos de lluvia ácida cuando el pH es inferior a 5 y puede llegar a ser incluso de 3, como el zumo de naranja. Por otra parte, los contaminantes que se emiten a la atmósfera pueden volver a la superficie de dos formas: por deposición seca, que ocurre a poca distancia del foco emisor; o por deposición húmeda, donde los contaminantes son desplazados por el viento a mayor distancia.

Pero, ¿las causas de la lluvia ácida son solamente de origen antropogénico? No. También existen fuentes de emisión naturales como pueden ser los volcanes o la descomposición biológica; pero sí es cierto que la mayoría de estas precipitaciones se deben a la acción humana.

Efectos y problemas medioambientales de la lluvia ácida

  • En ecosistemas acuáticos: la disminución del pH en ríos y lagos modifica gravemente las condiciones de vida acuática generando la muerte de diversos organismos acuáticos como peces, moluscos o crustáceos; que muestran una mayor vulnerabilidad a las variaciones de pH.
  • En la vegetación: los ácidos producen graves daños a las hojas de los árboles.
  • En el suelo: aumenta la acidez provocando cambios en su estructura. Se produce una lixiviación de nutrientes y algunos metales tóxicos pueden filtrarse hasta las corrientes de agua
  • En edificios y monumentos: se corroen las construcciones hechas de piedra caliza o mármol. Los ácidos disuelven el carbonato cálcico (CaCO3) deteriorando y deformando las rocas.
  • En humanos: genera un aumento de afecciones respiratorias como el asma o la bronquitis crónica, además de acrecentar los casos de cáncer.

El siguiente video resume en 1 minuto la formación y efectos de la lluvia ácida.

¿Y qué podemos hacer para disminuir la lluvia ácida?

Principalmente se debe reducir el consumo de combustibles fósiles, a continuación, proponemos siete posibles soluciones para la lluvia ácida:

►Controlar y disminuir las emisiones de óxidos de azufre y de nitrógeno de las fábricas.

►Utilizar fuentes de energía alternativas potenciando el uso de energías renovables.

►Progresar en el desarrollo de convertidores catalíticos para reducir la emisión de gases contaminantes de escape en automóviles.

►Aumentar las leyes que regulen la producción de la contaminación.

►Fomentar el transporte público, caminar más o utilizar la bicicleta.

►Reducir el consumo de energía doméstico.

►En general, investigar y estudiar métodos o formas para reducir este tipo de contaminación.

Lluvia ácida en España. Centrales térmicas, el principal problema

A finales de los 60 empieza a hablarse en España sobre contaminación atmosférica, y no es hasta los años 80 cuando llegan noticias a nuestro país relacionadas con lluvias ácidas. Las centrales térmicas son el mayor culpable de la lluvia ácida, algunas de las más contaminantes son la de Andorra (Teruel) y la de As Pontes (A Coruña). Además, en cuanto a la distribución espacial de las centrales en el territorio, podemos observar que se concentran en algunos puntos. Galicia es, sin duda, la zona más afectada por la lluvia ácida en nuestro país.

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