Dirty Diessel

El informe “Dirty Diessel”, publicado el pasado 15 de septiembre por la organización suiza Public Eye, denuncia las altas concentraciones de azufre presentes en el aire que se respira en África a causa del combustible que venden allí compañías petrolíferas, en su mayoría de origen suizo.

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Foto : Fabrice Monteiro

El aire de África está altamente contaminado por azufre procedente de los combustibles que empresas extranjeras, suizas en su mayoría, venden allí. Estas empresas hablan de “African Quality” refiriéndose al combustible con niveles de concentración de azufre que superan muy por encima, del orden de entre 15 y 150 veces más, las 10 ppm ( mg/kg ) que están permitidas en Europa.

Así lo denuncia el informe “Dirty Diessel” de la organización suiza Public Eye publicado el pasado 15 de septiembre en su página web. El informe es el resultado de 3 años de trabajo en los que se analizaron muestras de combustible de empresas suizas en los países africanos de Angola, Benin, the Republic of the Congo, Ghana, Côte d’Ivoire, Mali, Senegal and Zambia. Más de la tercera parte de las muestras de diésel reflejan concentraciones en azufre superiores a 1,500 ppm, y casi la mitad de las muestras de gasolina tienen concentraciones entre 150 y 720 ppm. Comparándolo con las 10 ppm máximas permitidas en Europase puede ver el alcance del problema, es decir, en África se supera 150 veces el nivel de azufre permitido para diésel y entre 15 y 72 veces para gasolina. El problema es que el continente africano no posee legislación contundente y clara para regular los tóxicos en los combustibles, y este es el vacío legal aprovechado por las empresas petrolíferas para maximizar sus beneficios allí.

Según datos de la OMS, mientras que las ciudades de España no superan los 18 ppm de PM 2.5 de media anual, en África ciudades como Cameroon llegan a los 133 ppm PM 2.5.

En los mapas que se presentan a continuación se pueden ver reflejados estos niveles.

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Mapa sobre la concentración media anual en áreas urbanas del mundo. Fuente : OMS.
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Mapa modelizado que refleja la contaminación potencial de partículas finas PM 2.5 en el mundo en base a estaciones de muestreo estratégicas. Fuente : OMS. Ver mapa interactivo completo aquí : http://maps.who.int/airpollution/

Si bien es cierto que la gran parte de la contaminación atmosférica proviene de la industria, hidroeléctricas y los medios de transporte, el caso del continente africano destaca porque no posee industria ni está desarrollándose industrialmente, pero a pesar de eso sus niveles de contaminación atmosférica en las ciudades son muy cercanos a los que poseen algunas de las atmósferas más contaminadas del mundo, representadas en India y China, países que actualmente sí se encuentran en proceso de industrialización muy rápida.

El azufre en el combustible

El azufre es un elemento que se encuentra de forma natural en el petróleo crudo y su concentración varía dependiendo del tipo, desde el “crudo dulce” con un nivel de azufre muy bajo (alrededor de 1,000 a 5,000 ppm) hasta el “crudo agrio” (alrededor de 10,000 a 33,000 ppm). De esta manera el contenido en azufre de los combustibles obtenidos en base al petróleo también varía, pero en cualquier caso es necesario reducirlo o eliminarlo del producto final. De entre los combustibles resultantes del refinamiento del petróleo los más utilizados para los vehículos de transporte terrestre son el diésel y la gasolina. Estos dos presentan diferentes niveles de azufre : en el diésel puede estar entre 1,000 ppm y más de 10,000 ppm de manera natural y en la gasolina se sitúa normalmente entre 50 y 1,000 ppm.

De manera que es más caro producir diésel porque se requiere más energía al ser más pesado que la gasolina y porque son necesarios procesos de eliminación de contaminantes más agresivos y costosos. Es común que al final del proceso de refinamiento apenas haya concentración de azufre en la gasolina, pero sí queden restos importantes en el diésel. Además, durante el proceso de blending, los combustibles se mezclan con aditivos y colorantes. Es aquí donde se preparan los combustibles destinados a África al mezclarlos con grandes cantidades de azufre para incrementar la producción.

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Composición de los gases de escape de motores con funcionamiento a gasolina y diesel. Fuente : http://www.aficionadosalamecanica.net

¿ Porqué debería de importarnos esto en el resto del mundo ? La toxicidad del azufre y su transporte por el aire

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Células de Hadley en la circulación general de la atmósfera. Fuente : imagen creada por la Nasa y modificada para Wikipedia.

El azufre se emite desde los tubos de escape en forma de óxidos de azufre. En la atmósfera sufre otras reacciones de oxidación que forman sulfatos, es decir, sales que pueden ser transportadas en el material particulado respirable (PM10) y que en presencia de humedad forman ácidos, parte importante del material particulado secundario o fino (PM2.5) que también forman parte de la llamada lluvia ácida. Los efectos perjudiciales sobre la salud del dióxido de azufre son importantes y se basan sobretodo en su gran poder de corrosión que daña principalmente las vías respiratorias, tanto las superficiales como las interiores, causando o empeorando enfermedades como el asma, la bronquitis, la laringitis incluso el cáncer de pulmón.

Dependiendo de las condiciones atmosféricas y de la cantidad de sustancias catalíticas que se hallen en el aire, los aerosoles se formarán a más o menos velocidad, pero en general su periodo de permanencia en la atmósfera es de unos 3-5 días de media. Gracias a la circulación general de la atmósfera, estos contaminantes son capaces de moverse de unos continentes a otros. De esta manera parte del azufre emitido a la atmósfera en el norte de África llega a España.

Aunque es cierto que cada vez hay más personas ambientalmente responsables y comprometidas, en los tiempos que corren no es habitual interesarse por los aspectos globales hasta que afectan a nuestra vida de manera directa. En este sentido, existen motivos para preocuparnos sobre lo que está pasando en África con los contenidos de azufre en los combustibles, entre muchas otras cosas. La presión social es una poderosa herramienta para exigir que estas prácticas cambien.

 

Enlaces de interés

Informe Dirty Diessel

Campaña Breathing Life de la OMS

Guías de calidad del aire de la OMS relativas al material particulado, el ozono, el dióxido de nitrógeno y el dióxido de azufre

European Chemical Agency

European Fuels Directive 98/70/EC

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